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Cosas Tecnológicas

Millones de estudiantes cuyas familias se conectan todavía no pueden conectarse

Aunque alrededor de 12 millones de estudiantes en este país todavía no tienen acceso a Internet -este problema se ha aliviado durante la pandemia-, la buena noticia es que este número está disminuyendo constantemente.

Varios estudios y encuestas documentan la reducción de la brecha digital.

Sin embargo, incluso si el número de estudiantes no conectados disminuye, hay otro grupo que ha progresado poco a lo largo de los años. Ese es el alumno de “contacto insuficiente”.

“Todavía hay algunas familias que no tienen acceso a Internet, lo cual es muy importante”, dijo Vikki Katz, profesora asociada de la Facultad de Comunicación e Información de la Universidad de Rutgers. “Pero hay muchos, muchos, muchos niños, y si solo nos enfocamos en la ‘adquisición’, los ignoraremos. Extrañaremos esta enorme cantidad de millones de familias”.

Los estudiantes y familias que se consideran inadecuadamente conectados son aquellos que tienen acceso a Internet y dispositivos en casa, pero cuyo nivel o calidad no es suficiente para lograr un aprendizaje en línea fluido y consistente.

Esta primavera, seis años después de realizar una investigación similar y un año después de que comenzara la pandemia, un equipo de New America encuestó a más de 1,000 familias de bajos ingresos con niños entre las edades de 3 y 13 años para comprender qué les gusta el aprendizaje a distancia.

El equipo, incluido Katz, habló específicamente con hogares con ingresos familiares por debajo de la mediana nacional de $ 75,000 por año y los contactó a través de teléfonos fijos y móviles en lugar del método de encuesta en línea cada vez más popular. Los investigadores creen que estos métodos son esenciales para comprender verdaderamente el problema y el alcance. (Como explicó uno de los investigadores, si solo habla con personas a las que se puede llegar a través de Internet, no podrá comprender completamente cómo las familias experimentan la desigualdad digital).

En los resultados de la encuesta anunciados recientemente: Desde la encuesta realizada en 2015, las tasas de acceso a Internet y propiedad de computadoras en los hogares han aumentado significativamente, del 64% en ese momento al 84% en la actualidad, aunque uno de cada siete hogares tiene un ingreso anual menor que los niños de $ 75,000 todavía no tengo ningún acceso de banda ancha.

Muchas familias desaparecidas dependen de los teléfonos móviles para acceder a Internet. Otros todavía usan Internet por discado o no usan Internet en absoluto. El costo sigue siendo el mayor obstáculo, aunque algunos hogares dicen que no hay proveedores de servicios en su área.

Del 84% de los hogares de bajos ingresos con computadoras y acceso a Internet de banda ancha en sus hogares, la mayoría de los hogares todavía no están bien conectados.

Para el 56% de los hogares, el problema es la velocidad de Internet. Apoyar lo que están haciendo suele ser demasiado lento, ya sea utilizando un motor de búsqueda, transmitiendo un curso o participando en una videollamada en vivo. Otro 18% de los encuestados dijo que sus servicios son intermitentes porque no pueden continuar para siempre.

Algunas familias dependen completamente de los teléfonos móviles para acceder a Internet y, en muchos casos, esto estará limitado por los datos o compartido por varios miembros de la familia.

Para otros, el problema es el equipamiento de la casa. Sus computadoras son demasiado viejas, funcionan con lentitud o no funcionan correctamente. O el dispositivo es público y el niño no puede continuar navegando por Internet y completar toda la tarea.

“En los seis años transcurridos desde la última vez que realizamos esta encuesta, el porcentaje de hogares con conexión insuficiente apenas ha cambiado”, explicó Katz. “Estas son malas noticias. Tal vez estemos midiendo esto mal”.

Aunque los resultados de la encuesta de New America son representativos a nivel nacional, los investigadores no han estimado cuántos estudiantes en los Estados Unidos viven en hogares con conexiones insuficientes a Internet. Solo pueden decir que esto puede ser muchas veces mayor que el número de estudiantes a los que no se puede acceder.

Katz señala que el término “brecha digital” se usa a menudo para describir la desigualdad que la New American Survey está tratando de medir y comprender, que ha perjudicado a muchas familias con conexiones insuficientes.

“La frase ‘división digital’ la define como binaria: sin derechos de acceso o todos los derechos de acceso”, dijo Katz. “Esta investigación proporciona un fuerte argumento de por qué necesitamos redefinir la definición de ‘acceso'”.

Más de la mitad de las familias encuestadas por New America declararon que sus estudiantes experimentaron una interrupción en la educación el año pasado debido a la falta de contacto. Debido a la velocidad de Internet o al acceso al dispositivo, o ambos, el 53% dijo que sus hijos a veces no pueden ir a la escuela o terminar la escuela.

Katz dijo que esto es importante en los días más oscuros de la pandemia, pero seguirá siendo importante en el futuro.

Por un lado, los estudiantes pueden experimentar un período de aprendizaje a distancia el próximo año, especialmente si la variante Delta de COVID-19 continúa extendiéndose. Pero incluso después de esta crisis, “la coherencia, la calidad y la conectividad de los equipos también son problemas que debemos resolver”, agregó Katz.

“La tecnología educativa ocupará una mayor proporción del trabajo que realizamos en las escuelas”, dijo. “No volveremos a meter a los elfos en la botella”.

Ella tiene un consejo para los líderes escolares y distritales: Investigue a su familia. Pero no les haga simplemente la pregunta “sí” o “no” de “¿Tiene acceso a Internet de banda ancha?” O “¿Tiene una computadora en casa?” Pregúnteles cómo funcionan estas cosas y “de una manera más cualitativa” para entender con qué está lidiando la familia y qué necesitan.

Al mismo tiempo, la Comisión Federal de Comunicaciones espera aliviar parte de la carga a través de su Fondo de Conexión de Emergencia, que proporciona más de 7 mil millones de dólares estadounidenses para ayudar a los estudiantes y sus familias a obtener acceso a Internet desde casa para apoyar el aprendizaje virtual.