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Los estudiantes y profesores querían autenticidad cultural. Así es como mi escuela abrió el camino.

Cuando entré al mundo de la educación, me quedó dolorosamente claro que era parte de un sistema construido sobre los principios de la supremacía blanca. Como inmigrante negro, rápidamente descubrí que las expectativas de ser un educador en el mundo de las escuelas autónomas se basaban en gran medida en mi desarrollo como un profesional culturalmente neutral.

Hasta el día de hoy me impulsa la palabra “profesionalismo”, un término tan cargado de una forma de pensar colonial y eurocéntrica que me estremecía cada vez que se pronunciaba. Sin embargo, durante mi primer año en el aula, recuerdo las pautas explícitas sobre la apariencia, el sonido y el comportamiento en el aula. Instrucción directa de no hablar informalmente (léase: no AAVE o dialectos no estadounidenses) con los estudiantes. No se permiten tocados a menos que se requiera una afiliación religiosa específica. No se permiten aros grandes o uñas inapropiadamente largas.

La lista encontró que estas expectativas no se aplicaban a los profesores jóvenes y blancos importados de salas mayoritariamente blancas. Esas expectativas eran para Educadores que se parecían a mí.

Estas pautas también reflejaron cómo los árbitros de nuestros sistemas escolares veían a nuestros estudiantes. En aras de la «profesionalidad», trabajé duro para cumplir estas expectativas: uñas cortas pintadas en colores apagados, aretes de un cuarto de tamaño y un acento neutro sin marcas culturales. En los edificios escolares, yo era un maestro con altas expectativas que se mantuvo firme. Me aseguré de que las camisas de mis estudiantes estuvieran siempre por dentro, corrigí el uso de lenguaje no académico y me aseguré de que entraran y salieran de todas las aulas en línea recta y tranquila. Me vieron como un modelo a seguir.

En realidad, fui un ejecutor de los sistemas de opresión que prevalecen en espacios con centros blancos. Me sentí como un agente de deshumanización a diario mientras mantenía estructuras que borraban los aspectos más hermosos de las identidades auténticas de mis alumnos.Estudiantes que se parecían a mí.

¿Por qué me quedé?

En la primavera del año pasado, al comienzo de lo que ahora llamamos “Tiempos sin precedentes”, un nuevo director asumió el mando de la escuela. Dumar Paden, un hombre negro que nació y se crió en Crown Heights, el mismo barrio en el que ahora se desempeña como director. Dumar creó un espacio donde las marcas culturales que una vez escondí eran ahora una parte integral de nuestra comunidad escolar. Su afirmación era que si él no podía ser auténtico en su liderazgo, tampoco podrían hacerlo las personas que dirigía.

Después de seis años en mi rol como Decano Académico de Achievement First, está claro que el último secreto para un cambio cultural real es ser uno mismo. No había ningún código secreto. Solo tenía que ser yo.

Crear un modelo de autenticidad cultural

Cuando Dumar se convirtió en director, hubo un cambio notable en nuestra escuela. Nuestros maestros comenzaron a hablar con entusiasmo sobre las políticas racistas que sofocaron la cultura de nuestra escuela durante años. Habitaciones para que los estudiantes compartan, defiendan y se conecten sin la mano dura del “profesionalismo” sobre ellos. De manera lenta pero segura, tanto el personal como los estudiantes comenzaron a perder la vigilancia.

Para mí significaba que finalmente podía exhalar. Ya no sentí la necesidad de bajar la voz cuando le pregunté a un estudiante, «Oye, ¿estás bien?» Mi director descaradamente se paró frente a nuestro personal y prometió «mantener un montón» en cada reunión de personal de los viernes. Los hisopos sustituyeron a los tibios apretones de manos entre colegas y el mundo estaba bien.

La libertad de abrazar mi autenticidad cultural significó que pude mostrarles a mis estudiantes que no todos los profesionales están envueltos en trajes de pantalón debidamente planchados y cabello alisado. Mis rizos 4c y extravagantes pinturas acrílicas fueron los nuevos modelos de profesionalismo. Me convertí en un símbolo de lo que podría ser nuestra escuela y en la evidencia de que lo que alguna vez se consideró necesario para que nuestros estudiantes lograran el éxito educativo era problemático en todos los sentidos.

Crezca más allá del sistema

La influencia de Dumar como líder ha sido fundamental para dar forma a nuestra cultura escolar y desarrollar líderes como yo.

De ninguna manera estoy asumiendo que la autenticidad cultural como base de un entorno escolar resolverá todos los problemas del sistema de escuelas autónomas. El trabajo es complicado y muchos de estos problemas de larga data requieren un cambio sistémico.

Sin embargo, creo que puede impulsar a las escuelas autónomas hacia una educación equitativa y receptiva para todos. Actuar como un guía auténtico encendió mi fuego, un fuego que se desvaneció a medida que encajaba en una cultura que valoraba la blancura más que mi autenticidad. Como resultado, ha habido cambios reales y significativos en los valores y sistemas que definen nuestra escuela, cambios que no solo me inspiraron, sino que también permitieron a nuestros estudiantes y maestros traer las mejores versiones de sí mismos a nuestra comunidad.

Mi poder para hacer cambios se sentía limitado antes. Ahora las posibilidades son infinitas.

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