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Los distritos quieren que las comidas escolares sean gratuitas para siempre. Pero necesitan ayuda para pagarlo.

El personal de la escuela que atraviesa un complejo proceso de reapertura este otoño tiene mucho en su plato, literalmente.

Las comidas escolares han sido durante mucho tiempo un fundamento para las comunidades de bajos ingresos y con inseguridad alimentaria, pero una nueva investigación muestra que la inseguridad alimentaria ha aumentado significativamente desde el comienzo de la pandemia, lo que ha hecho que muchas familias dependan más de las comidas, los refrigerios y los comestibles gratuitos del público local. escuelas.

En muchos lugares, satisfacer las necesidades de estas familias durante la pandemia solo fue posible mediante un apoyo financiero federal agresivo y temporal. Ahora que los educadores están planeando un futuro de recuperación económica sostenida, muchos esperan que el gobierno federal, o los estados y comunidades en su lugar, hagan que estas políticas sean permanentes. Sin ellos, los distritos enfrentan importantes problemas presupuestarios y un posible auge de las privatizaciones.

«Si podemos encontrar una manera de seguir ofreciendo comida gratis en todas partes, habrá una gran diferencia para los niños», dice el sociólogo de la educación Jan Poppendieck. «Y también marca la diferencia para sus familias».

Según el Centro de Investigación y Acción Alimentaria, alrededor de 3 millones más de personas en los Estados Unidos vivieron en hogares con escasa seguridad alimentaria entre 2019 y 2020. Además, el Centro de Columbia sobre Pobreza y Política Social ha calculado que sin la ayuda de COVID-19, la tasa de pobreza nacional podría ser un 4.5 por ciento más alta de lo que es ahora.

En respuesta a la pandemia, el Departamento de Agricultura de EE. UU. Reembolsó las comidas a todos los estudiantes independientemente de los ingresos familiares, al menos hasta el final del año escolar 2021-2022.

La investigación realizada por el departamento también muestra que los hogares con una dieta insegura y solo marginalmente segura tienen más probabilidades de tener comidas escolares y consumir más nutrientes a través de las comidas escolares que otros niños. Este servicio es especialmente importante porque estas comidas suelen ser los alimentos más nutritivos que comen muchos estudiantes de bajos ingresos, dice Liz Accles, directora ejecutiva de Community Food Advocates en la ciudad de Nueva York.

«Para tantos distritos escolares [this year] Vimos la importancia de las comidas escolares gratuitas para todos los niños ”, dice.

Donde los fondos federales marcan la diferencia

Para el Distrito Escolar Unificado de San Francisco, Jennifer LeBarre, directora ejecutiva del Servicio de Nutrición Estudiantil, dice que su personal está sirviendo muchas más comidas para los estudiantes. Por ejemplo, en las escuelas secundarias que tradicionalmente servían 500 almuerzos al día, ahora hay el doble.

Además de servir desayuno y almuerzo, su distrito ha establecido un programa de cena universal que cuenta con el apoyo de fondos federales a través del Programa de alimentos para el cuidado de niños y adultos. Los fondos federales para comidas universales cambiaron radicalmente el distrito, y las cenas prepandémicas solo se reembolsaron a los distritos donde el 50 por ciento o más de los estudiantes recibieron almuerzos gratis o con descuento, un servicio que atiende a niños con ingresos familiares dentro de los 185. se incrementó el porcentaje de la línea de pobreza federal.

Eso tiene un gran impacto en distritos como el SFUSD, dice, porque el alto costo de vida en el área significa que los estudiantes que tienen necesidades alimenticias importantes pero que no cumplen con los estándares federales pueden quedar fuera de lugar.

“Si observa el criterio del 50 por ciento o más gratis y con descuento, muchas de nuestras escuelas pierden ese criterio solo porque tenemos un costo de vida más alto. Un área como San Francisco en un estado como California … tiene los mismos criterios que 48 estados contiguos ”, dice LeBarre.

El Distrito Escolar Independiente de Houston también ha sentido el impacto de los reembolsos escolares actuales del gobierno federal, dice Betti Wiggins, nutricionista del distrito. Señala que, si bien los reembolsos previos a la pandemia han sido útiles para los niños en situación de pobreza, siempre ha sido difícil equilibrar su presupuesto. Un informe de 2019 del Departamento de Agricultura de EE. UU. Muestra que la tasa de reembolso federal promedio por almuerzo fue casi 50 centavos más baja que el costo promedio de preparar esa comida.

“Hago unas 200.000 comidas al día. Y un vendedor me dio tres dólares por caja ”, dice. «Todavía tengo que conseguir un producto que los niños necesitan».

También existen costos administrativos que los condados deben pagar al gobierno federal para procesar las solicitudes de reembolso, y esas tarifas se acumulan rápidamente. La cobertura general persistente de las comidas escolares las eliminaría, dicen los defensores. Para Wiggins, este apoyo federal universal debería «ser algo natural».

Este año, California y Maine anunciaron planes para introducir almuerzos escolares universales en todo el país. La ciudad de Nueva York introdujo un almuerzo escolar universal a partir del año escolar 2017/18. La investigación en esta ciudad sugiere que a los estudiantes les va mejor académicamente y han experimentado menos acoso en las escuelas con comidas universales.

Si bien la política federal representaría el cambio más profundo en el hambre de los estudiantes en todo el país, podría haber un mayor impulso a nivel local para un apoyo más agresivo para las comidas escolares. El actual apoyo financiero temporal para los distritos, y las comidas gratuitas asociadas, son un fuerte argumento para mantener esta política alimentaria a largo plazo, dice Poppendieck.

Proporcionar comidas escolares universales «realmente parecía una brisa», dice sobre el período previo a la pandemia. “Tenerlo como realidad fue motivador [district leaders]- lo tienen y quieren intentar conservarlo «.

Administración privada de servicios de catering escolar.

Aliviar la carga sobre los distritos escolares también podría tener un impacto en otro tema importante de la restauración escolar: la privatización.

Muchos distritos escolares subcontratan la gestión de su producción y distribución de alimentos a empresas privadas de catering, incluidas empresas conocidas como Aramark y Sodexo. Al usar ingredientes más baratos, minimizar los costos laborales y confiar en una organización institucional eficiente, estas empresas a menudo pueden ahorrar dinero para los distritos, dice Poppendieck. Señala que los contratos con estas organizaciones a veces se han considerado una forma de evitar la sindicalización en los comedores escolares.

Estas empresas suelen tener contratos distritales anuales y no se benefician de las ventas de comidas individuales, señala. Pero sin el apoyo económico federal, que aliviaría la presión sobre los presupuestos del distrito, podría conducir a tasas más altas de esta gestión privatizada, como argumentó la nutricionista y activista escolar Jennifer Gaddis en un comentario el año pasado.

Ya existe alguna evidencia de que la empresa de catering Sodexo espera ganancias significativas en el otoño a medida que las escuelas vuelvan a abrir.

“Se trata de empresas que tienen una amplia experiencia en la gestión exitosa del servicio de alimentos. Tienen restaurantes y cafeterías en hoteles y centros comerciales ”, dice. «Es toda una evolución de la mentalidad hacia [school] La gastronomía como negocio «.

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