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La NASA le dio dinero a Jeff Bezos para construir su estación espacial Blue Origin Orbital Reef

Después de más de dos décadas en órbita, la NASA se está preparando para desmantelar la Estación Espacial Internacional. El satélite habitable solo tiene una licencia de funcionamiento hasta 2024, y aunque la financiación para la estación espacial probablemente podría extenderse hasta 2028, la NASA planea desmantelar la ISS y encontrar un reemplazo para fines de la década. Palabra clave Jeff Bezos.

La compañía espacial de multimillonarios, Blue Origin, ha propuesto una nueva estación espacial comercial llamada Orbital Reef, que proporcionaría un «parque empresarial mixto» en el espacio. Este concepto ahora es apoyado por la NASA. La agencia anunció el jueves que prestaría 130 millones de dólares a Blue Origin y sus afiliadas para desarrollar la estación espacial, que la NASA espera lanzar antes de 2030.

Con la ayuda de varias otras compañías, incluidas Sierra Space y Boeing, Blue Origin planea construir un satélite que sea un poco más pequeño que la ISS y pueda acomodar hasta 10 personas. El diseño incluye escritorio, computadora, laboratorios, jardín e impresora 3D. El objetivo, según la empresa, es alquilar oficinas a las partes interesadas, incluidas agencias gubernamentales, investigadores, empresas de turismo e incluso equipos de producción cinematográfica.

El plan de Blue Origin se basa en la idea de que el fin de la EEI es inminente, y la NASA todavía está averiguando exactamente cómo sacarla de la órbita. Si bien las estaciones espaciales han sido útiles para la exploración espacial, el vicepresidente senior de Blue Origin, Brent Sherwood, argumentó en un comentario de octubre que las empresas privadas ahora tienen la capacidad de hacerse cargo de gran parte de la floreciente economía en órbita cercana a la Tierra, o LEO. Blue Origin incluso está construyendo un remolcador espacial, un vehículo de transporte que mueve carga entre diferentes órbitas que supuestamente podría usarse para Recuperar partes de la ISS e integrarlos en los sistemas de Orbital Reef.

La NASA no tiene nada en contra de que las corporaciones se hagan cargo de la órbita cercana a la Tierra. La primera estación espacial de la agencia, SkyLab, estaba en órbita solo unos meses antes de que la NASA bajara el vehículo y lo descompusiera en la atmósfera. La agencia espacial ha estado considerando desactivar la ISS, que está llena de hardware envejecido, durante varios años, y la inversión de la NASA en Orbital Reef es parte de más de $ 400 millones en fondos que la agencia ha otorgado para desarrollar nuevos construidos y operados de forma privada. Las estaciones espaciales proporcionaron fondos a través de su Programa de destinos comerciales LEO.

En última instancia, la NASA espera enviar a sus astronautas a estas estaciones en lugar de pagar para mantener la ISS. En total, el plan del gobierno podría ahorrar más de $ 1 mil millones cada año.

“Esta es una tecnología que tiene más de 20 años en ese momento. Si expone esta infraestructura a la radiación, el clima solar … las cosas colapsarán «, dijo a Recode Wendy Whitman Cobb, profesora de la Escuela de Estudios del Aire y el Espacio de la Fuerza Aérea de EE. UU. «Con estas estaciones espaciales comerciales, Estados Unidos será una forma de mantener el pie en la órbita terrestre baja mientras concentra más recursos en la exploración de la Luna y Marte».

Mientras tanto, la NASA se centra actualmente en el programa Artemis, un ambicioso plan para establecer una presencia humana a largo plazo en la luna. La agencia planea enviar humanos a la luna por primera vez en décadas ya en 2025, y espera que el proyecto eventualmente sirva como un trampolín para la exploración futura de Marte. Las empresas privadas, incluida Blue Origin, han estado desesperadas por un papel en esta prestigiosa misión y, en particular, por un lucrativo contrato para desarrollar una tecnología crucial de aterrizaje lunar. SpaceX ganó ese acuerdo a principios de este año, lo que llevó a la compañía de Bezos a demandar a la NASA y lograr que el Senado revocara la decisión. Estos esfuerzos aún no han dado sus frutos, por lo que Bezos ahora parece estar volviendo su atención a la economía de la órbita terrestre baja, donde hay más clientes y menos competencia de Elon Musk.

«La mayoría, si no todos, de los problemas o desafíos que deben abordarse para tener un objetivo LEO comercial ya se han resuelto a través del programa de la Estación Espacial Internacional», dijo Sherwood de Blue Origin en una conferencia de prensa el jueves. «Eso explica por qué podemos desarrollar una estación espacial comercial por mucho menos de lo que le cuesta a la NASA la primera vez».

Sin embargo, hay razones para creer que el proyecto Orbital Reef puede no tener éxito en un futuro cercano, o no tener éxito en absoluto. Blue Origin aún no ha puesto a los humanos en órbita, un logro que SpaceX logró durante la misión Inspiration4 el mes pasado. Blue Origin también enumera su sistema de lanzamiento reutilizable New Glenn y el vehículo de la tripulación Starliner de Boeing como partes centrales del plan Orbital Reef, pero ambos vehículos aún tienen que realizar un vuelo espacial sin complicaciones.

Blue Origin ha publicado representaciones conceptuales de cómo podría verse la estación Orbital Reef.
Cortesía de Blue Origin

Blue Origin no es la única empresa que lucha por reemplazar la ISS. La NASA también ha financiado otros dos conceptos de estaciones espaciales, seleccionados de 11 propuestas enviadas al programa comercial de objetivos LEO de la agencia. La NASA otorgó $ 160 millones a una compañía llamada Nanoracks, que está trabajando con el propietario mayoritario Voyager Space y Lockheed Martin para desarrollar una estación espacial llamada Starlab. Starlab acomodará hasta cuatro personas a la vez e incluirá un laboratorio de investigación especializado. Northrop Grumman, una empresa aeroespacial que trabaja con frecuencia con la NASA, también está recibiendo US $ 125,6 millones para desarrollar su concepto de estación espacial, que está diseñado para albergar a cuatro astronautas y durar al menos 15 años.

Al mismo tiempo, la NASA ya acordó pagar a la compañía espacial Axiom Space $ 140 millones para ayudar a construir al menos un módulo o componente de estación espacial desmontable. estará conectado a la ISS. Ese módulo eventualmente se extenderá y se vinculará con varios otros módulos para formar una estación espacial separada y completamente funcional cuando la ISS deje de operar. Este enfoque tiene como objetivo facilitar la transferencia del hardware actualmente a bordo de la ISS a un nuevo vehículo.

Un portavoz de la NASA ha descrito el momento actual como el «renacimiento de los viajes espaciales tripulados». En un comunicado de octubre, el portavoz dijo: «Cuantas más personas vayan al espacio y hagan más cosas durante sus vuelos espaciales, más personas se sentirán atraídas por más actividades en la órbita cercana a la Tierra, y reflejará el mercado en crecimiento que imaginamos cuando inició el programa del equipo de publicidad de la NASA hace 10 años «.

También es importante para la NASA que al menos una de estas empresas tenga éxito, y es posible que más de una finalmente se ponga en órbita. Después de todo, el tiempo se acaba en la ISS, donde el mal funcionamiento y la tecnología y los equipos obsoletos están a la orden del día. Sin empresas privadas que construyan una alternativa, el gobierno de EE. UU. Arriesga un futuro en el que tiene presencia humana en la luna y la tierra y en ningún lugar intermedio.

Actualización, 3 de diciembre, 10 a.m.: Esa historia se actualizó con la noticia de que la NASA ha anunciado premios de financiación para varias propuestas de estaciones espaciales, incluida la de Blue Origin.

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