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Cómo la startup Urban Tiller de S’pore Agtech ofrece productos recién cosechados

En el apogeo de la pandemia de Covid-19, el fenómeno de las compras de pánico había puesto de relieve la necesidad de seguridad alimentaria a largo plazo en Singapur. Como tal, el gobierno de Singapur tiene como objetivo satisfacer el 30 por ciento de las necesidades alimentarias del país para 2030 con el fin de amortiguar los cuellos de botella en el suministro.

Esto llevó a la aparición de más pequeñas granjas en Singapur: de las 77 granjas locales de hortalizas de hoja en 2019, 25 eran granjas en interiores y dos en azoteas.

En mi última búsqueda de vegetales cultivados localmente para reducir aún más mi huella de carbono, me encontré con Urban Tiller.

Esta puesta en marcha de tecnología agrícola de la granja a la mesa (AgTech) entrega productos frescos de los agricultores locales directamente a los consumidores urbanos entre solo seis y ocho horas después de la cosecha.

Seguridad alimentaria y apoyo a los agricultores locales

La fundadora y directora ejecutiva de Urban Tiller, Jolene Lum, de 24 años, dejó su trabajo en la empresa en febrero de 2020.

Se unió a una empresa emergente de tecnología educativa donde trabajó en el sector de la alimentación y la agricultura en Singapur y comenzó a construir una red en la industria. Allí investigó la historia y el paisaje de la agricultura local y esperaba poder cultivar una nueva parte de ella en algún momento.

Jolene Lum, fundadora y CEO de Urban Tiller (izquierda) con Sumona, COO (derecha) / Fuente de la imagen: Urban Tiller

Jolene luego exploró la idea de seguridad alimentaria con el concepto de seguridad alimentaria. A través de la investigación, el equipo de Urban Tiller descubrió que las verduras de hoja como las espinacas tiernas perderían hasta el 90 por ciento de su valor nutricional solo 24 horas después de ser cosechadas.

Es por eso que Urban Tiller se ha fijado el objetivo de hacer accesibles las plantas nutritivas y proporcionar a los habitantes de la ciudad una frescura que satisfaga sus necesidades.

Desarrollaron un nuevo modelo comercial para los pequeños agricultores locales que administran granjas pequeñas y medianas, ya que las cadenas de suministro tradicionales en los supermercados urbanos pueden no funcionar para ellos.

El complejo proceso de adquisición requiere grandes volúmenes y consistencia, lo que solo funciona para un modelo de envío. Sin embargo, esto significa que a los agricultores no se les paga por todos los productos que se entregan a los supermercados.

Por ejemplo, los agricultores pueden tener que enviar 10 kilogramos de producto, pero solo reciben 2 kilogramos cuando se vende esa cantidad. Los productos no vendidos ya no son frescos o vendibles y son un desperdicio.

El 90 por ciento de nuestros productos son importados y entre el 40 y el 70 por ciento en realidad se echan a perder en la cadena de suministro. Las granjas en el extranjero pueden suministrar grandes cantidades a un costo menor, pero el desperdicio de alimentos y el empaque asociados crean un sistema muy derrochador.

– Jolene Lum, fundadora y CEO de Urban Tiller

Los costos de pérdida y desperdicio eventualmente se transfieren a los consumidores, lo que lleva a una discusión sobre cómo agregar adecuadamente la demanda, o cómo igualar la demanda y la oferta para que los agricultores cultiven lo que los singapurenses necesitan.

La estrategia de comercialización más viable de Urban Tiller también permite a los agricultores locales obtener seguridad financiera con despegues estables que pueden cumplir. Del mismo modo, los clientes pueden obtener la experiencia más fresca de la granja a la mesa antes de que se produzca la descomposición de los nutrientes.

En general, este valor estructural contribuye a la cadena de valor, ya que los productos agrícolas se manipulan con cuidado y tanto los agricultores como los consumidores pueden disfrutar de la máxima calidad.

Resolviendo problemas de sustentabilidad con AgTech

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Fuente de la imagen: Urban Tiller

Urban Tiller nació con la visión de cultivar productos frescos de alta calidad en las ciudades y sus alrededores con AgTech, sin importaciones ni largas cadenas de suministro.

Al trasladar la producción a los centros de consumo, los métodos tradicionales de gestión de la tierra pueden reservarse para cultivos como cereales y tubérculos, cuyo valor no depende del tiempo.

AgTech también se puede utilizar para que los cultivos producidos industrialmente también se puedan cultivar en conceptos agrícolas sostenibles de próxima generación para satisfacer mejor las demandas de los consumidores.

Los aguacates, por ejemplo, son una planta de uso intensivo de agua que ha drenado gran parte de la cuenca del Amazonas. Al pasar de la agricultura industrial intensiva, estos cultivos se pueden cultivar en sistemas de cultivo hidropónico o inteligente, lo que reduce la dependencia y la intensidad de la agricultura en el suelo.

Pasar del suelo al interior y los métodos de cultivo controlados utilizando sistemas verticales e hidropónicos bien diseñados puede ahorrar hasta un 90 por ciento de agua. Con un mejor control de las plagas y enfermedades, los productos se pueden cultivar de manera uniforme sin pesticidas ni productos químicos.

Sin embargo, Jolene advierte que los avances de AgTech no pueden aislarse de su economía. Los costos de producción en las nuevas granjas urbanas seguirán siendo altos desde el principio. Para lograr verdaderamente el objetivo de Singapur de 30 por 30, los reguladores de seguridad alimentaria deben considerar la disposición de los consumidores a pagar por productos locales.

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Urban Tiller entrega verduras frescas dentro de las 8 horas posteriores a la cosecha / Fuente de la imagen: Urban Tiller

Urban Tiller aborda los problemas económicos desde una perspectiva de frescura y elimina a los intermediarios al conectar a los agricultores locales directamente con los consumidores, manteniendo los precios significativamente competitivos.

Con el modelo de “dos toques”, recogen los productos de las granjas por la mañana, los empaquetan en pedidos y los entregan el mismo día.

Sé el jefe a los 24

Según Jolene, la financiación y la obtención de capital siguen siendo los mayores desafíos tanto para fundar como para operar Urban Tiller.

A diferencia de otras startups, el modelo de negocio de principio a fin de la empresa no puede garantizar retornos y salidas rápidos para los inversores. La incorporación de los agricultores lleva años, al igual que la construcción de relaciones sólidas en esta industria que tarda años en crecer y desarrollarse.

«Siempre existe una carga financiera para administrar el negocio y asegurarme de que puedo cumplir con mis obligaciones con los agricultores», agregó.

El problema de la escasez de personal también es una carga para el joven empresario, especialmente en un campo de trabajo tan intensivo en negocios.

El equipo trabaja arduamente para lidiar con la paridad de precios de los productos, los costos de logística, la experiencia en la industria, el talento agrícola y la búsqueda de nuevas vías en términos de estrategias de marketing y educación del consumidor.

El equipo de reparto de Urban Tiller
El equipo de entrega de Urban Tiller / Fuente de la imagen: Urban Tiller

Los bajos precios de los productos de los supermercados esconden los costos reales de la agricultura local y sostenible. Aunque estas granjas de la nueva era requieren mucha menos agua y no usan pesticidas químicos, su costo es alto debido a la infraestructura y la intensidad de las operaciones.

Además, lo que hace que una industria sea verdaderamente sostenible es su capacidad para crear puestos de trabajo viables que sean atractivos y progresivos para los jóvenes y los profesionales de mediana edad.

«Si estos problemas se resuelven lentamente, y requieren mucha voluntad política y tiempo, la industria puede escalar y luego resolver otros problemas», dijo Jolene.

Con solo 24 años, Jolene tuvo que aprender rápidamente. Sin embargo, sus altos niveles de energía, curiosidad y hambre por construir algo nuevo compensan con creces su falta de experiencia y trayectoria empresarial.

Hoy, Urban Tiller ha sobrevivido a su primer año comercial y todavía se mueve rápido.

Planes para seguir apoyando el crecimiento de Urban Tiller y los agricultores locales

Hay mucho espacio para el crecimiento entre las plataformas y los servicios que permiten que la industria AgTech sea más sostenible.

Urban Tiller, por ejemplo, identifica las ventas y el control de calidad como factores importantes en el comportamiento del consumidor y la comprensión de cómo agregar valor a cada parte interesada.

Se necesitan nuevos actores para mapear estos procesos y partes interesadas que de otro modo serían difíciles de perturbar. Hay mucho potencial profesional más allá de la manufactura y la agricultura, en áreas como el empaque, la educación del consumidor y el desarrollo de soluciones tecnológicas escalables y viables para los jugadores existentes.

Jolene traspasa los límites de lo que la sostenibilidad puede ser más allá de las bolsas de plástico y las pajitas. Quiere crear una mayor conciencia de la sostenibilidad financiera entre los productores, distribuidores y todas las personas a lo largo de la cadena de suministro, hasta obtener un valor agregado real.

Porque, ¿cómo puede Singapur lograr su visión de “30 por 30” si nadie apunta a una carrera en la agricultura?

Fresadora de ciudad
Fuente de la imagen: Urban Tiller

El equipo espera poder añadir pronto una gama más amplia de verduras a su gama de productos. También comenzarán a incentivar el crecimiento de varios productos nuevos en Singapur y otras ciudades donde operan.

La expansión regional también está en proceso con la esperanza de llevar productos frescos a nuevos mercados y acercar a más agricultores urbanos a los consumidores.

Jolene se enorgullece de ofrecer servicios AgTech a los agricultores en un modelo verdaderamente sostenible, con sólidas asociaciones de compra y sólidas relaciones para optimizar la agricultura y la producción de alimentos en todas las ciudades en las que operan. Urban Tiller espera utilizar la tecnología y el comercio electrónico para permitir rendimientos más sostenibles para los agricultores con el fin de construir una nueva generación de agricultores. También hay planes futuros para expandir su oferta de servicios a los agricultores existentes.

Además de la tendencia de los espacios de trabajo conjunto, Urban Tiller está investigando ideas para un espacio de cultivo compartido revolucionario. El equipo espera subsidiar el costo de los aspirantes a agricultores y brindar apoyo adicional a través de entregas directas sin tener que preocuparse por las compras.

Estos nuevos agricultores pueden entonces decidir si realmente quieren iniciar su propio negocio. También puede crear un equipo dentro de la comunidad que Urban Tiller ha construido. Esta comunidad puede ayudar a reducir algunos costos y mantener el control de calidad de los entornos de cultivo, lo cual es un buen negocio para los futuros agricultores urbanos.

Fuente de la imagen destacada: Urban Tiller

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